Wat is esports? – Het begin

  • March 6th, 2020

Internet

De term esports, een samentrekking van ‘electronic’ en ‘sports’, is jonger dan het verschijnsel. Toen in de jaren negentig van de vorige eeuw het internet opkwam, ontstond de mogelijkheid om vanuit huis tegen andere mensen te gamen. Doordat je jezelf kon vergelijken met andere spelers, werd het interessant om toernooien te organiseren om de eeuwige drang naar de eerste plek ook digitaal uit te vechten. Tijdens de opkomst van het internet waren vooral de shooter-game Quake en de strategische game StarCraft populair. In deze spellen werden de eerste serieuze toernooien gehouden.

Zuid-Korea

Naarmate de aanwezigheid van internet in het dagelijks leven vorderde, groeide ook de online competitie. Toch was er een bottleneck die de wereldwijde doorbraak van esports tegenhield: de mogelijkheid om mee te kijken. Sport werd op tv uitgezonden, maar esports was nog zo niche dat er vrijwel geen tv-zenders waren die het wilden uitzenden. Alleen in Zuid-Korea, nu bekend als de bakermat van esports, durfden de tv-zenders het aan. Door de unieke combinatie van een land vol internetcafe’s waar mensen StarCraft konden spelen en de mogelijkheid om professionals in actie te zien, werd StarCraft volkssport nummer 1.

Als westelijke toeschouwer had je het moeilijker. Je kon radiocommentaar luisteren van een aantal Amerikanen die naar Korea waren gereisd of je wagen aan de Koreaanse uitzending, maar daar hielden je mogelijkheden op. Het keerpunt kwam in 2010 door een samenloop van omstandigheden.

Livestreaming

Het in 2007 opgerichte Justin.tv gaf mensen de mogelijkheid om zelf te livestreamen. De CTO van Justin.tv was een groot fan van StarCraft en realiseerde zich dat livestreamen een manier kon zijn om meer mensen te betrekken bij esports. Dat werkte zo goed dat het gamegedeelte van Justin.tv, Twitch.tv, zich in 2010 afscheidde en een eigen bedrijf werd. Twitch.tv is in 2014 overgenomen door Amazon voor bijna een miljard dollar en is uitgegroeid tot de 39e website van het internet met 15 miljoen dagelijkse gebruikers.

Inmiddels was StarCraft een oude en lelijke game geworden in vergelijking met nieuwe games. Er was nieuw materiaal nodig om esports echt booming te maken. Dat nieuwe materiaal kwam er dan ook. In 2009 kwam League of Legends uit, de populairste esport van dit moment. In 2010 kwam StarCraft II uit, een game met als expliciete doel om de mainstream esports-game te worden. Andere populaire esportstitels uit dat tijdperk zijn CounterStrike: Global Offensive uit 2012 en Dota 2 uit 2013. Toch was het moeilijk om een fatsoenlijke prijzenpot neer te zetten zonder verlies te maken.

Lees deel 2 voor meer informatie over de invloed van geld op esports.